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石油価格の下落についてどんな質問にも答えるよ

1週間ほど前に読んだイギリス "Economist" 誌の「石油価格の下落についてどんな質問にも答えるよ」 (Everything you want to know about falling oil prices) という面白い記事。日経新聞とか日経ビジネスが日本語に翻訳してくれるのを待っていたけど待ちきれないのでゲリラ的に翻訳。一部意味不明な部分もあるけど大意はつかめてると思う。

oil well
File:West Texas Pumpjack.JPG - Wikipedia, the free encyclopedia

- なぜ原油価格は下がってるの?

一番大きな原因はアメリカがばんばん石油を供給しているから。2009年から日産4万バレル増えているんだ。アメリカは石油の輸出を原則として禁止していてアメリカへの輸入は減っている。だから世界的に見ると石油の供給が過剰になる。他の石油産出国は生産を減らそうとしていない。かつての高価格を維持しようともしていない。

- え? なんで?

湾岸諸国、その中でも特にサウジアラビアはOPECに強い影響力を持っている。あそこの地域は埋蔵量がめちゃくちゃ多いので原油価格下落による被害が少ない。それと価格の下落は高コスト生産者に不利に働くのでいずれ自分たちが市場を引き締めることができると考えている。

- 湾岸諸国の思わくどおりになるかしら?

たぶん答えはノー。アメリカのシェール・ガス生産には新しい技術が使われている。新しい技術というのは水圧破砕と水平掘削。それと大手石油会社と違ってシェールガス産業は小さな企業と小さなプロジェクトが多いのが特徴。だからフレキシブル。つまりシェールガス企業は価格が上がろうが下がろうが素早く対応できる。そして彼らは革新的。生産性の上昇は今後も見込める。

- 他の石油産出国はどんな感じ?

ナイジェリアとかベネズエラなんかは打撃が大きいね。でもOPECの団結力はあまり強くはないんだ。たとえばロシアはOPECに生産削減を呼びかけたけど失敗している。で、今ロシアは何をやっているかというと、生産を増やして収益をなんとか維持しようとしてる。

- 低価格はずっと続くの?

おそらくね。高コストを抑えられない企業は廃業してるところもあるよ。でも石油産業というのはいったん油井を掘ったらそのままポンプで汲み上げ続けるのが理にかなっているんだ、たとえ損をしてでもね。何も収入がないよりは少しでも売上げを出したほうがいいだろ? このようにしてシェール革命は永続するわけだ。

- 価格はどこまで下がる?

それを正しく予知できる記者がいたらデスクワークなんかやめて今ごろヨットに乗って湖をクルージングしながら "Economist" を読んでるだろうね。でも1バレル$40を大幅に割り込んだら破産者が続出するよ。そしてOPECには生産を減らせっていうプレッシャーがかかるだろう。安上がりのエネルギーはより多くの需要を生み出すからね。

- で、この先はどうなる?

原油輸出を禁止しているアメリカではいま輸出解禁を求める動きが活発なんだ。石油化学製品と鉄鋼のロビーイストたちは大手石油会社に対して…(訳者注:"The petrochemical and steel lobbies are fighting a rear-guard action against big oil." の箇所が意味不明なので翻訳しない)。米国産の原油は「軽質スイート原油 (light and sweet) 」なんだけど、逆にこの国の精油所は硫黄分が多い原油 (sour and heavy) に適している。つまり米国産の石油と米国の精油所は相性が良くない。でも外国に輸出すればノー・プロブレムだ。

- 暴落で得するのは誰?

勝者は必ず敗者を凌駕する。想像してごらん、エネルギーが無料になる理想の世界を。石油を消費する側はより多くのマネーをポケットに入れ、産業界はエネルギー・コストの低下に歓喜し、より多く利益を上げ、そしてもっとたくさんの税金を納める。バランスシートが良い企業にとっては企業買収の絶好の機会でもある。

- で、生き残るのは誰よ?

石油業界はサプライ・チェーンのコストをギリギリまで削減している。よって労働者の賃金と企業の利益も急激に落ち込んでいる。多額の負債をかかえた企業は淘汰されつつある。ドミノ倒しで投資家にも影響が出ている。でもコストが下がることはこの産業にとって適応と効率の向上をもたらすだろう。

The Economist explains: Everything you want to know about falling oil prices | The Economist

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